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Supernova, image of Crab nebulaIn 1604, 411 years ago today, Kepler, former assistant to Tycho Brahe whose own supernova, SN 1572, was discovered in, well, 1572, discovered his supernova (SN 1604) in the foot of Ophiuchus, incidentally the 13th of the 12 astronomical constellations...

Which raises the question: if we add Kepler’s supernova to the up-dated name of Brahe’s stella nova, or new star, do we get two supernovae, supernovas or even supernova?

There is an obscure bunch of people “we” call “purists”. Who are they? Well, they don’t actually exist outside the argument from authority when people say that “purists prefer the term…” or “if you’re a purist, then…” But what sort of purist would one call upon to decide the plural of “learnèd” terms? Well, for Latin-derived terms, a Latinist, obviously. So one syllabus, two syllabi (oh dear, no, no…); one ignoramus (Latin verb for “we do not know” and loads of ignorami; one octopus and?... and octopus doesn’t come from the Latin but the Greek so the plural “should” be “octopodes”. And why do we go to see an opera, which is the plural of opus “work of art”? And do your kids get really excited when you tell them “we’re going to see two circi today”?

Purism, schmurism, it’s just a plain old form of hypercorrection where we’re not really sure and, to prevent being accused of philistinism, throw in a Latin-sounding term to make us seem smart. Well, it might work on the less educated, but probably has the opposite effect on the better.

So stick to English, almost every single word we have comes from “somewhere else”. Anyone know how to pluralize Hindi पैजामा, pyjama? Or Arabic قَهْوَة ‎(qahwa, “coffee, brew”)? Or Yakut мамонт (mammoth)?

I don’t have a clue and am perfectly happy with pyjamas, coffees and mammoths, although not necessarily all in bed at the same time. So, it’s supernovas, right?!

(For an interesting article from which some of this was plagiarized [read the bit about syllabuses], see Mark Liberman and Geoffrey Pullum’s Language Log.)

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Photo of Donald TrumpThis is a rarity for me, because I don’t do politics, and for a very good reason: I don’t understand it and, in general, it doesn’t interest me.

But Trump...

As a President of America, he will do an excellent job. He will send out a strong message, loud and clear, to all peoples of the world, that America has gone totally stupid.

A large proportion of the shrill American political news has little to do with news: it might talk about it, but it’s entertainment, on par with wrestling and reality-show histrionics. Lots of noise, lots of posturing, lots of obvious fakery, and empty.

Despite their intelligence, Bill O’Reilly and Sean Hannity are vicious and stupid, match the bigoted, below-average American mind they cater to. Elisabeth Hasselbeck and Megyn Kelly are news porn. It’s sad. Kelly is actually very intelligent and possibly a closet Democrat, but that ain’t good for business.

Donald is business. And he probably means it too. To him, it all may even be a glorious, provocative, self-congratulatory rich man’s joke. But let’s see if he, and the rest of the world, get hoisted by his own petard.

Because he is a joker, not a comedian. He sure has his good ole rough and ready unapolegiticism, has rudimentary demagogic jingoism, but essentially, he’s pretty witless as to politics, diplomacy and international affairs. He can entertain the news looking for the hype and excitement, but in questions of world affairs, even the Faroese Minister for Sheep-shearing would eat him for breakfast.

But then again, America needs him, the world needs him.

We need him to become President of the world’s most powerful nation to wake the fuck its people up, to raise awareness that shock value and entertainment are neither politics nor leadership, they are cheap, vulgar tricks that play the pipes of democracy. And take its populace for rats.

America makes some pretty weird choices, and often for the press. When McCain realized he was going down, he took on Palin the palpable pixie of Alaskan idiocy to scatter a barrel of red herrings to the crowd. He would not go down as losing to Obama, he would quietly disappear behind the imbecile antics of a rodeo cheerleader and be saved, almost revered for escaping such an embarrassing association.

Trump is more dangerous because he could become president. He has every media sniffing his arse for the slightest whiff of scandal and offence, he has the money to pay for the spectacle the voting public need, he is the Clint Eastwood of modern-day America who can say “Make my day” to anyone, and buy them dead. Is that the sort of power we want in the world’s most powerful person?

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b2ap3_thumbnail_windfall.pngHad a big day sweeping up the drive this weekend after the recent storms. The road was covered in broken branches and twigs. Most of it went onto the pile for the barbecue. A windfall, literally that which falls due to the wind, whether fruit such as apples or more mundane but valuable pickings as kindling, has now become understood as an unexpected gain or profit. Both terms co-exist, and are yet one more of the million examples of language change, this time due to new and related concepts grafted onto old, moribund terms, breathing new life into language as has always been the case...

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b2ap3_thumbnail_Oignies.pngL’attentat du train Thalys le 21 août 2015 a eu lieu sur le territoire de la commune d’Oignies dans le Pas-de-Calais, homonyme d’une autre ville, en Wallonie, source d’une autre variété de terrorisme, plus antique, et catholique.

Sainte Marie d’Oignies était une hystérique religieuse de la pire espèce dont les actes de martyre sont décrits dans la biographie qu’a rédigé Jacques de Vitry en 1215.

En dehors de ses silences et ses cilices, ses veillées répétées et ses jeûnes des quatre à quarante jours ou repas de pain noir tellement sec et rassis qu’il faisait saigner son œsophage pour lui rappeler le sang de Jésus, Marie d’Oignies s’est aussi fait connaître pour sa férocité à la prière : par exemple, les six cents génuflexions, « se frappant trois cents fois avec sa verge de discipline à chaque génuflexion » à faire « jaillir le sang en abondance »… Ailleurs, poussant encore plus loin sa frénésie masochiste, ou son « ravissement d’extase », « elle s’empara d’un couteau et se mutila en plusieurs endroits, très profondément. Puis elle eut honte et enterra les parties amputées ». Si ce n’était que cela… Un jour « elle traversait le centre de Nivelles lors qu’elle se rappela les péchés et les abominations que les gens du siècle commettent fréquemment dans cette ville. Elle en conçut tant d’indignation et d’horreur qu’elle se mit à crier de douleur. Et une fois à l’extérieur de la ville, elle demanda un couteau à sa servante et voulut s’arracher la peau des pieds ».

Qu’une personne souffrant de troubles psychiatriques graves se comporte ainsi, on peut le comprendre, mais une réaction normale serait la plaindre, vouloir l’aider, voire même l’hospitaliser. Homme de son époque, de Vitry l’élève en graal de comportement humain. Et là où il la prend en parangon de l’abdication intellectuelle, il n’épargne pas les autres dans ses vulgaires manipulations financières. S’agissant d’une certaine dame, « [a]près que le corps de la veuve eut été mis au tombeau, la servante du Christ [Marie] vit que son âme, qui n’avait pas été pleinement purifiée en ce monde, achevait d’expier ses fautes au purgatoire. La raison en était la suivante : son mari avait été marchand, et, – comme c’est souvent le cas dans sa corporation – il avait acquis frauduleusement certains biens […]. Or sa veuve n’avait pas complètement restitué les richesses ainsi accumulées. Et c’est pourquoi elle se trouvait retenue au purgatoire, disait-elle. On annonça la nouvelle à sa fille, une vierge dévote, Marguerite de Willambroux, ainsi qu’aux sœurs de cette dernière. Elles obtinrent pour leur mère de nombreuses prières et firent leur possible pour restituer le reste des biens. Peu après, l’âme de la veuve […] pure que le verre, plus blanche que la neige… » et patata.

800 ans plus tard exactement, nous rencontrons les mêmes excès, les mêmes interprétations idiotes de livres idiots, et nous cherchons les causes dans la proximité, dans un monde compréhensible, moderne, rationnel. Ce n’est pas là qu’il nous faut les chercher, c’est dans une pensée médiévale, celle noircie et aveuglée par la peur, l’ignorance et la fermeture, celle réduite à un langage de 300 mots, à une prison de la tête où le garde-chiourme est un dieu mesquin, mythomane et sadique.

Et non, ce n’est pas pareil aux attentats des djihadistes, loin de là. Mais si. Sa cocotte morte, Jacques de Vitry évolue pour devenir prédicateur de la croisade contre les Albigeois puis de la cinquième croisade. Combien d’assassinés ? Cette même mentalité qui se borne à croire plutôt qu’à penser, qui tourne en rond dans une religion incohérente et amorale plutôt que d’avancer dans le rationnel et le réfléchi, la science et l’humanisme est bien celle qui va sans broncher de la contemplation pure, la prière personnelle à la haine de tout qui sème l’incertitude sur son château de sable fragile, infantilisant et étriqué.

Il y a des violences au nom de la science, l’expérimentation animale et d’autres accidents de la recherche du savoir, mais dès qu’un modèle plus humain devient disponible, on change. Et elles sont rares. Combien de morts au nom d’une croyance ? Et on ne croît que ce que l’on ignore. C’est intelligent, ça ?

Tagged in: Christian Muslim
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